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    2022/04/19
    【產業新聞】 創業 2 年就被鴻海看上!由台灣出發的第三類半導體新創,如何切入電動車布局?

TechNews
2022年04月06日
作者 創業小聚

 

 

想像一下,你是一位尖端技術的研發人員,你的老闆決定到中國發展。跟著他一起離開,你不但可以獲得更高的薪水,也有機會找到更多客戶,把手中的研究項目發揚光大──這時你會選擇跟著團隊一起出走,還是抗拒誘惑,堅持把技術留在家鄉?

 

 

「我當時就是想繼續留在家鄉」,即思創意創辦人顏誠廷給出自己的答案。

 

2019年,前東家決定至大陸重組,時任研發主管的顏誠廷因為不想離開家鄉,在竹科創立了即思創意(Fast SiC Semiconductor Inc.)這間第三類半導體碳化矽(SiC)功率元件(power device component)設計公司,產品包含MOSFET(金屬氧化物半導體場效電晶體)和蕭特基二極體,是碳化矽晶片用在電源管理用途的兩大產品方向。

 

 

第三類半導體指的是氮化鎵(GaN)和碳化矽(SiC),因兩者能承受大功率、高電壓的特性,比起第一類的矽材料(Si)與第二類砷化鎵(GaAs)、磷化銦(InP)的能源轉換效率更好,適合用在改變電壓、頻率、直流交流電轉換的功率元件,電動車、衛星通訊、5G等新科技都可以廣泛應用。

 

 

做為碳化矽功率元件設計商,即思創意與能量產碳化矽晶圓的漢磊合作,目前已獲十多家客戶合作,更吸引到鴻海,成為策略投資人──選擇留在台灣的顏誠廷,是如何帶領即思創意成長茁壯的?

 

 

為何能早早就看見碳化矽潛力?

顏誠廷與碳化矽的淵源,還要追溯到2005年他在工研院電光所(現電子與光電系統研究所)的經歷。

 

 

當時他參與了Sweden ICT的訪問計畫,如同台灣的工研院一樣,Sweden ICT負責培育尚未商用化的技術產品。半年的研究時間,也讓顏誠廷更加了解對當時的台灣而言仍然陌生的碳化矽材料。

 

 

「瑞典約20年前就在做碳化矽相關的研究,當時因材料不成熟,一直到晶圓能夠量產之後,才逐漸商用化。」顏誠廷解釋道,「瑞典重工業本來就很強,本身有Volvo汽車,也跟西門子、ABB等歐洲電網、大功率電源應用公司有合作。」有足夠的應用環境,在顏誠廷看來,是瑞典能將碳化矽研究發揚光大的原因。

 

 

回台之後,恰逢工研院有意將研究碳化矽的團隊分割出去。對於顏誠廷而言,這不但是曾懷有創投夢的他,了解創業圈的好機會,也因意識到碳化矽的應用潛力龐大,讓他決定參與加入前東家,成為新創的一份子。

 

 

碳化矽設計商面臨著什麼困境?

顏誠廷很早就認識了碳化矽,但真正開始讓市場重視這項材料,還得歸功於馬斯克的特斯拉。

 

 

「其實最早把碳化矽放到車上的是Toyota。他們雖做了驗證,但傳統車廠行動保守,所以最後竟然是特斯拉搶先把碳化矽放到電動車中量產。」談到碳化矽的發展史,顏誠廷透露出感慨。

 

 

碳化矽不但擁有高電壓、大功率的特性,且在溫度與可靠度上,又比氮化鎵更適合做功率方面的應用,但直至特斯拉採用後,帶起了模仿效應,需求規模增加後,成本才逐漸壓低。

 

 

只不過,對於台灣的碳化矽設計商來說,解決了市場需求的問題之後,是否能拿得到訂單,又是另外一個困境。

 

 

「功率半導體具有品牌效應」,顏誠廷坦言,台灣並不是市場小,只是像台達電、群光電這樣的客戶多偏好採用外國品牌,本土業者要靠自己打進供應鏈得花很多力氣,就算進去了,訂單的量可能也不夠生存。

 

 

反觀中國願意採用國產供應商,對於新創業者來說更有機會,加上中國資本市場願意給出比較好的估值。「他們有像理想、蔚來、小鵬這樣做電動車的客戶,終端需求更強,這些都可能是之前的公司決定去中國發展的原因。」雖然早在解散前就先行離職,顏誠廷對於前公司的困境,還是有所感慨。

 

 

不去中國,即思創意如何獲鴻海投資,找到生存之路?

既然決定留台創業,下一步的現實問題就是,如何找到生存之路?

 

 

即思創意的答案是:從國際大廠較不重視的消費性電子產品先拿下訂單,再尋找機會,切入電動車佈局。

 

 

消費性電子產品相對車用零件來說,是偏向中低功率的應用,但考慮到公司創立初期規模不大,難以跟大型的碳化矽IDM(垂直整合製造)廠競爭車用訂單,即思創意決定先攻下由氮化鎵主導的手機、筆電等消費性電子充電裝置市場,企圖以碳化矽的高穩定度獲得客戶的心。

 

 

「我們應該是業界第一個把碳化矽應用在手機快充的,」顏誠廷說,「對於可靠度要求比較高的產品,如筆電變壓器等,在相同表現下,使用碳化矽就比氮化鎵的失效率更低,這是我們想呈現給客戶的產品價值。」

 

 

也因為積極尋找碳化矽應用在消費性產品的合作對象,即思創意經由合作夥伴,接觸到聯發科等企業創投(CVC),之後更輾轉被介紹給大幅布局電動車領域的鴻海,幫助他們切入電動車市場, 「鴻海會是我們的策略投資人,占公司40%的股權」,而有了鴻海背書,顏誠廷認為未來他們的產品將更容易被大廠所接受。

 

 

碳化矽在電動車功率元件的應用,包含車上的電動馬達元件,以及車外的充電樁。

但做車廠的產品,驗證期通常很長,廠商也對規模有所要求。我們早期曾經被問到,「如果產品有問題,懷疑是你們的Component(元件)有問題,要把產品召回,你們賠得起嗎?」或著,「萬一合作後,你們突然倒了,我們該怎麼辦?」這些問題,都常會讓大廠們覺得沒有必要冒著風險採取新創產品,寧願使用外商品牌。

 

 

即思創意目前的客戶多在台灣跟中國。透過鴻海,顏誠廷認為能幫助他們切入如台達電、光寶、康舒等電源供應鏈,搭著他們的順風車,進入國際舞臺。

 

 

「雖然即思的技術,相較於IDM大廠Wolfspeed等還無法做出差距,不過未來是有機會超越的。」顏誠廷言談間透露著謙遜而堅定,「再加上我們有十多個專利,可有效降低成本,也可以因應客戶需求做應變,開發時間比大廠短,因此彈性跟服務,就是我們的優勢。」目前即思創意已有一些產品可以應用在充電樁,下半年則預計將推出可用於大功率的碳化矽模組產品。

 

 

官網動物圖、翻譯科普書,從創辦人到公司都有反差幽默

雖然是做半導體設計這種比較嚴肅的題材,但有趣的是,即思創意的官網產品介紹竟是以動物圖片作為代表。

 

 

「別人命名產品都是第一代、第二代這種名稱,聽起來比較無聊。我們想到美國戰鬥機都有一些特別的名字,就找了一些飛得比較快或著跑的比較快的動物做為命名,畢竟碳化矽也是一個高效率元件,這樣呈現也比較有趣。」顏誠廷講得直白,卻笑得靦腆。

 

 

這樣的反差,也出現在顏誠廷自身身上。除了是即思創意的創辦人,他還有一個令人意想不到的身份,就是《物理之書》、《給未來總統的能源課》等知名科普書的翻譯者。「我在博二時,其實是先開始接觸日文翻譯,自學之後想要練習閱讀能力,就主動去跟翻譯社接洽,之後則轉向翻譯英文書。」

 

 

「文學商管類的很強的譯者很多,我當時是理工背景、又只有日文二級,要接非科技相關的案件好像也不太容易,反觀科普類的譯者相對來說好像就比較少,所以就開始做科普翻譯了。」

 

 

從編譯者到創業者,從消費性產品到電動車元件,顏誠廷在每個轉折上並非一帆風順,卻也非常清楚自身優勢何在。下一步,他更將攜手鴻海,帶領即思創意拚進國際電動車版圖。

 

 

(本文由 創業小聚 授權轉載)

 

 

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